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La sonda messenger scopre ghiaccio su Mercurio

Mercurio (credits: nasa.gov)
La sonda Messenger ha confermato l'esistenza di ghiaccio e materia organica su Mercurio. Lanciata nello spazio nel 2011 dalla Nasa, la sonda orbita attorno al pianeta più vicino al sole dal 2011 e i primi dati sono di estrema rilevanza: all'interno dei numerosi crateri situati al polo nord ci sono enormi quantità di ghiaccio solido. Com'è possibile se la temperatura media di Mercurio si aggira intorno ai 400 gradi impedendo qualsiasi forma vivente? È presto detto: Messenger ha rilevato che la zona a nord rimane perennemente all'ombra e sempre sottozero, in grado quindi di mantenere l'acqua allo stato solido. Già negli anni '90 un radar aveva individuato nei crateri del polo delle zone chiare ed altre più scure, come se fosse un riflesso dato dal ghiaccio e ora la conferma, si tratta di ghiaccio a tutti gli effetti. Lo strumento utilizzato dalla sonda spaziale è un altimetro laser a infrarossi.

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Grazie ad un altro strumento, il GRNS, è stato inoltre possibile individuare dei composti organici, arrivati sul pianeta insieme all'acqua probabilmente in seguito ad uno schianto di asteroidi o comete risalente a miliardi di anni fa. I depositi di ghiaccio si stimano essere spessi 20-30 cm e gli scienziati suppongono che siano presenti in milioni di tonnellate. La scoperta è di estrema rilevanza non tanto per stabilire se possa esistere vita su Mercurio - è già appurato che non è possibile - ma per spiegare l'origine della vita sulla Terra, nata probabilmente da un impatto del genere. L'ipotesi infatti è che molecole basilari arrivate da corpi celesti abbiano trovato un ambiente fertile per prodursi ed evolversi fino alle forme di vita che conosciamo oggi.

Una lampadina sul soleIl 14 ottobre sulla superficie solare è stata osservata una spettacolare eruzione dalla singolare forma alta 100 mila miglia. Le immagini diffuse dalla Nasa SDO.

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