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Scoperto un tirannosauro con le piume

A coprirsi di piume non erano solo i piccoli dinosauri da cui discendono gli uccelli, ma anche veri e propri giganti vissuti circa 125 milioni di anni fa. È il caso di Yutyrannus huali, un predatore antenato del T-Rex lungo almeno 9 metri scoperto in Cina da un gruppo di paleontologi dell'Accademia cinese delle scienze. In uno studio pubblicato su Nature gli scienziati presentano i fossili di tre esemplari ritrovati nella provincia di Liaoning.

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È la prima volta che i ricercatori si imbattono nelle prove dell'esistenza di animali piumati di dimensioni così imponenti. Il più grande mai ritrovato finora, Beipiaosaurus, pesava 40 volte meno rispetto ai tre fossili cinesi: Yutyrannus raggiungeva infatti i 1.400 kg. Nulla a che vedere con il primo dinosauro piumato. Trovarselo di fronte incuterebbe un certo timore a chiunque.

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E, infatti, il nome del dinosauro parla praticamente da sé: Y. huali deriva da latino e mandarino e significa "tiranno dal piumaggio meraviglioso". Visto il peso e la morfologia, il tirannosauroide non sarebbe mai stato in grado di volare, ma il manto di piume poteva comunque essergli d'aiuto per isolarsi termicamente dall'ambiente esterno.

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Come spiegano gli scienziati, l'epoca in cui visse Y. huali — il Cretaceo Inferiore — era caratterizzata da temperature inferiori rispetto alle ere successive. Non a caso, il nudo Tyrannosaurus era diffuso nel Cretaceo Superiore, ovvero circa 65 milioni di anni fa. Quando, cioè, gran parte del pianeta era dominato da un clima caldo e umido.

Secondo i paleontologi, Y. huali era abituato a vivere in aree dove la temperatura media annuale oscillava intorno ai 10°C. Nell'arco di qualche milione di anni, la stessa zona raggiunse gradualmente una media di 18°C, segno che per i giganti piumati era arrivato il momento di cedere il passo a discendenti senza piume.

Agli scienziati ora non resta che accertarsi che nelle zone più fredde del pianeta non siano vissuti altri giganti piumati, magari in epoche più recenti rispetto a quella di Y. huali. Per adesso, salvo sorprese, l'avo meraviglioso del T-Rex non ha rivali.

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