La Royal Navy britannica e l’attacco tedesco a Scapa Flow

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Due mesi dopo l’inizio della Seconda Guerra Mondiale, le azioni di guerra continuarono ad aumentare. Lentamente ma con sicurezza, la Germania prese il controllo dell’Europa. Tuttavia, i più alti comandanti militari tedeschi erano consapevoli che la marina tedesca era in ritardo rispetto a quello inglese. Per questo fu elaborato un piano per attaccare la significativa base navale britannica di Scapa Flow nelle Isole Orkney, a nord della terraferma scozzese.

Il comandante del sottomarino Kriegsmarine Karl Dönitz aveva pianificato un attacco piuttosto rischioso di Scapa Flow. Era consapevole dei pericoli di una simile azione, visto che due azioni simili nella Prima Guerra Mondiale non avevano avuto successo. L’approccio verso questo perfetto porto naturale fu bloccato da mine sottomarine, reti antisommergibile e navi affondate.

I sottomarini erano a maggior rischio perché le acque che circondavano Scapa Flow avevano forti correnti che potevano raggiungere velocità molto superiori a quelle dei sottomarini in quel momento. Nonostante tutti i pericoli, il comando della marina tedesca decise di eseguire l’attacco e iniziò quindi con intensi preparativi.

Lo scopo dei tedeschi era di compiere un piccolo atto di vendetta. Dopo la sconfitta della Germania nella Prima Guerra Mondiale, 74 navi della flotta tedesca d’altura si erano arrese ed erano arrivate a Scapa Flow per internamento. Il 21 Giugno 1919, dopo sette mesi di attesa e di non conoscenza dei dettagli e del reale esito del trattato di pace di Versailles, l’ammiraglio Ludwig von Reuter voleva impedire di dare le navi al nemico e ordinò l’affondamento dell’intera flotta. Gli inglesi riuscirono a salvare alcune navi, ma la maggior parte della flotta (52 navi) furono affondate. Negli anni 1920, parti dei relitti furono sollevate fuori dall’acqua.

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L’attacco a Scapa Flow

Ma c’era anche un’altra ragione più pratica per l’attacco. I tedeschi pensarono che un attacco riuscito a Scapa Flow avrebbe costretto la flotta domestica britannica a uscire dalla loro base strategica. Speravano che ridurre il numero di navi da guerra britanniche nella zona avrebbe allentato il blocco del Mare del Nord britannico e avrebbe dato alla Germania più libertà di attaccare i convogli dell’Atlantico.

La Luftwaffe registrò l’intera area alla fine di Settembre 1939, incluso Scapa Flow. Anche il sottomarino tedesco U-16 ha partecipato al processo di raccolta dei campi dati. Dopo aver analizzato i loro dati, decisero di entrare dal lato est di Scapa Flow attraverso Kirk Sound. Questa non era un’entrata completamente aperta. Era difeso da navi affondate, ma all’estremità di entrambi i lati c’erano aperture strette.

Il tenente Günther Prien

L’ammiraglio Dönitz non sapeva ancora che il corpo principale delle navi della marina britannica fosse stato trasferito a Loch Eve, nella Scozia nord-occidentale, per proteggersi da ogni plausibile attacco. La nave navale HMS Royal Oak era una delle poche rimaste nella vecchia base militare. Dönitz affidò la missione a uno dei più competenti comandanti di sottomarini navali, il tenente Günther Prien, che intraprese l’azione senza pensarci due volte.

La notte tra il 13 e il 14 Ottobre fu scelta come il momento più conveniente per l’attacco. La notte era senza luna e la marea doveva emergere due volte. L’8 ottobre, Prien lasciò il porto di Kiel con il sottomarino U-47, che pesava 750 tonnellate. Quattro giorni dopo, arrivò a est delle Isole Orcadi e sbarcò sul fondo del mare.

La notte del 12 Ottobre, gli U-47 si diressero verso la riva. L’intera area era illuminata dall’Aurora Boreale, così Prien poteva facilmente determinare la sua posizione. Trascorse un giorno in più sul fondo del mare. La notte seguente, l’U-47 iniziò il suo viaggio verso l’obiettivo. Attraversando lo stretto Kirk Sound, Prien ha dovuto usare la sua grande conoscenza ed esperienza quando il sottomarino è stato intrappolato dalle dure correnti. È arrivato a Scapa Flow 30 minuti dopo mezzanotte.

Gli U-47

Prien notò che il lato sud era completamente vuoto. Diverse navi da guerra della Royal Navy più piccole e la corazzata di classe Vendetta HMS Royal Oak, un veterano della prima guerra mondiale costruita nel 1914, furono ancorate a nord. L’U-47 sparò tre siluri a una distanza di circa 3.300 iarde. L’ultimo siluro colpì HMS Royal Oak. Gli inglesi non erano consapevoli che la nave era sotto attacco e pensavano che la detonazione fosse un problema interno con la nave. Ma il successivo colpo di tre siluri incendiò l’HMS Royal Oak e fece tacere il silenzio sulla baia.

Prien decise di tornare sulla stessa rotta. Si trovò di fronte alle feroci correnti d’acqua ma prevalse ancora. Due ore dopo, l’U-47 navigò in mare aperto. L’azione è stata completata con successo. Il 17 ottobre, gli U-47 tornarono in Germania. Gli inglesi persero HMS Royal Oak e 830 uomini nella notte del 14 settembre. Furono sorpresi dall’attacco. Più di 1.200 persone erano a bordo quella notte fatale. Dalle notizie radiofoniche tedesche, gli inglesi scoprirono presto che la deviazione fu eseguita dall’U-47.

Prien e il resto dell’equipaggio degli U-47 furono accolti come eroi di guerra. Il loro ricevimento nella Cancelleria di Berlino riempiva le prime pagine dei giornali. Il coraggio e la competenza di Prien furono in seguito riconosciuti anche nella storiografia britannica del dopoguerra. Il campione originale del Fuehrungsbuch (libro di condotta) di Guenther Prien è conservato all’Imperial War Museum. Dopo l’attacco, gli inglesi rafforzarono la difesa delle loro basi e porti navali, incluso Scapa Flow.

Ora è una destinazione per immersioni

Scapa Flow è usato come punto di ancoraggio sicuro fin dai tempi dei Vichinghi. La Royal Navy britannica lo usò attivamente fino alla metà degli anni ’50. Oggi, le acque riparate di Scapa Flow sono una destinazione popolare per le immersioni. Mentre sette navi della flotta tedesca d’altura, così come altri relitti e alcune delle navi affondate, possono essere visitate da subacquei civili, le immersioni non autorizzate attorno al relitto dell’HMS Royal Oak sono vietate.

Il relitto è una tomba di guerra designata e può essere visitato solo da subacquei delle forze armate britanniche. C’è un evento cerimoniale annuale in memoria dell’equipaggio, e quel giorno i sommozzatori sostituiscono un guardiamarina bianco a poppa del relitto. Nell’ultimo decennio sono state eseguite con successo diverse operazioni per fermare eventuali perdite di olio significative dal relitto, ma la situazione è ancora monitorata. Il relitto è in buone condizioni e si trova in silenzio sul fondale sabbioso.

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