Mark Hunter: "Ho visto mio padre quasi morire per un attacco di cuore e nove anni dopo abbiamo vinto l'oro olimpico"

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Rod Gilmour, articolo apparso originariamente su Yahoo Uk

La richiesta di soccorso arrivò mentre un adolescente Mark Hunter risaliva il Tamigi, dove il futuro atleta olimpico stava svolgendo un periodo di praticantato come bagnino.

Era stato segnalato un attacco di cuore su un molo vicino e Mark aveva capito subito che si trattava di suo padre Terry. "È stato orribile vedere il proprio genitore, che ha fatto tutto per te, giacere senza vita", ricorda l'atleta.

Nel 1997 Terry è stato salvato quattro volte ricorrendo a un defibrillatore e Mark ha impiegato "molto tempo per rimettersi in carreggiata" nel perseguimento di una fiorente carriera nel canottaggio, remando accanto ai traghetti dei passeggeri sul Tamigi vicino alla penisola Isle of Dogs.

"Gli obiettivi erano sempre lì, anche se stavo soffrendo", ha dichiarato a Yahoo Notizie UK la prima volta che ha parlato in pubblico del drammatico evento.

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Diversamente dalla maggior parte degli atleti dediti al canottaggio, Mark è cresciuto nell'East End a Londra, ha seguito la scuola della strada e da bambino voleva giocare nel West Ham. Suo padre era allenatore presso il Poplar Blackwall and District Rowing Club a Millwall, ma spingeva i propri figli a provare il badminton, il judo e il calcio come forme di espressione personale nello sport.

A 11 anni Mark aveva una paura paralizzante di trovarsi su una barca a remi così instabile. Tuttavia, tre anni dopo vide Greg e Jonny Searle vincere l'oro nella gara di Due con ai Giochi di Barcellona 1992. "Le Olimpiadi mi hanno lasciato a bocca aperta e da quel momento ho voluto vincere una medaglia. Da bambino avevo sogni folli e volevo essere diverso", dice Mark.

"I miei compagni di scuola e gli insegnanti non avevano idea di cosa fosse il canottaggio, ma era qualcosa di unico e speciale per me. La grande forza propulsiva che mi muoveva era sapere di poter provare alla gente che si sbagliava su di me; ero considerato troppo minuto e venivo dall'ambiente sbagliato."

Quindi Mark confidò a Terry che stava stilando un elenco di traguardi da raggiungere. Terry, un allenatore di lunga data, dichiara di essere stato molto pragmatico. "Dico sempre ai genitori di scegliere obiettivi raggiungibili; è una cosa di vitale importanza. Non si trattava di vincere l'oro olimpico. Allora abbiamo fatto un passo indietro e abbiamo iniziato con l'essere i migliori canottieri britannici nella categoria under 16. E alla fine ha spuntato tutte le voci della lista."

foto fornita da Mark Hunter
foto fornita da Mark Hunter

Mark celebra l'oro olimpico 2008 a Pechino con sua madre, suo padre e suo fratello Ross (foto fornita da Mark Hunter)

Da lì in poi ha gareggiato per la Gran Bretagna per 16 anni consecutivi. Ciò ha significato anche che gli Hunters non facessero vacanze estive durante tutto quel periodo, perché si spostavano in patria e all'estero per seguire le regate internazionali. Quando Mark si è ritirato dopo i Giochi di Londra 2012, la signora Hunter ha dichiarato che avrebbe finalmente trascorso l'estate in giardino.

"Molti genitori non se ne rendono conto quando intraprendono questo percorso", afferma Terry sulla vita da genitore di un atleta olimpico. "È un impegno che ti assorbe completamente se vuoi che tuo figlio abbia successo. Ma non tutti ce la fanno e allora la chiave è fare qualcosa che ti piaccia."

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Questo vale ancora di più se il genitore in questione risulta essere allo stesso tempo padre e allenatore. Ma Terry ha presto trovato un altro allenatore per Mark, perché continuasse il suo percorso. "L'ho visto accadere spesso nello sport a livello amatoriale, dove i genitori non vogliono mollare la presa", ammette Mark. "Avere per allenatore un genitore significa avere quel distacco a casa che talvolta può risultare disastroso per la famiglia. Papà ha scelto il momento giusto. È stata dura, ma lo ringrazio infinitamente per questo".

foto fornita da Mark Hunter
foto fornita da Mark Hunter

Terry Hunter (a sinistra) è sopravvissuto a un attacco di cuore sul fiume nel 1997 (foto fornita da Mark Hunter)

Nel 2001 Mark entra nella squadra britannica dei senior, passando da una squadra di otto ad una di quattro subito prima delle Olimpiadi di Atene; l'equipaggio arrivò ultimo ai Giochi del 2004. Tre anni dopo ha fatto coppia con il campione del mondo di canoa singola Zac Purchase. La coppia remò per la prima volta in una gelida mattina di gennaio con il ghiaccio sullo scafo della barca; i due si resero immediatamente conto che "qualcosa di speciale era nell’aria" per le future Olimpiadi di Pechino.

Nessun equipaggio britannico aveva mai vinto l'oro olimpico nel Due con di coppia per pesi leggeri, ma Mark aveva la conoscenza e Purchase era giovane, senza paura, senza cicatrici e senza il peso di essere arrivato ultimo in un'Olimpiade.

"Nel corso degli anni ho imparato che la coppia è una dimensione ideale", aggiunge Terry. "In Mark e Zac vedete due atleti che si sono sintonizzati e sono stati uno spettacolo magnifico da guardare".

Sulla strada verso le Olimpiadi dovevano ancora dimostrare il loro valore: per passare da terzi a primi classificati al mondo dovevano guadagnare tre secondi in velocità. La coppia e il suo allenatore, Darren Whiter, hanno puntato a piccoli guadagni marginali, frazioni di secondo, spalmati in ognuna delle loro 800 sessioni di allenamento.

foto fornita da Mark Hunter
foto fornita da Mark Hunter

Mark e il compagno di squadra Zak Purchase (al centro) sono stati protagonisti in diverse avvincenti sfide con i loro rivali danesi (foto fornita da Mark Hunter)

In una regata della Coppa del Mondo hanno affrontato i due campioni del mondo danesi, imbattuti da tre anni, in una "battaglia all'ultimo sangue" per conquistare il traguardo. La coppia osservò i danesi e capì che la loro "serie fortunata" era finita. Dopo aver vinto la gara, Purchase scoppiò in lacrime e confidò al compagno di squadra che sentiva arrivare l'oro olimpico. L'attenzione si era ora spostata: i cacciatori diventano la preda.

Sei settimane più tardi a Pechino, nella finale olimpica, Terry affermò che "le lacrime iniziarono a scendere prima ancora che la gara fosse finita" tale era il loro predominio. "Mi sono sentito così solo con i miei figli. Ho avuto vittorie e sconfitte con i miei altri atleti, ma solo la tua stessa carne e il tuo stesso sangue possono ridurti in lacrime in questo modo." Più tardi suo figlio si sedette stremato nella sua stanza e pensò: "Come diavolo ha fatto Steve Redgrave a farlo cinque volte?"

Mark ha trascorso l’anno seguente facendo l'allenatore in California prima di lasciarsi ammaliare nuovamente dall'idea di tornare a gareggiare con Purchase ai Giochi di Londra 2012. Il ragazzo dell'East End conosceva l'importanza di competere nel proprio paese, ma alla fine quella partecipazione ha lasciato Mark con "il buono, il brutto e il cattivo" in tre esperienze olimpiche contrastanti. "Arrivare ultimi è stato il cattivo, il buono è stata la vittoria e il brutto è stata Londra", dichiara Mark.

foto fornita da Mark Hunter
foto fornita da Mark Hunter

Un giovane Mark Hunter fotografato con il suo idolo del canottaggio Sir Steve Redgrave (foto fornita da Mark Hunter)

Sulla carta erano i favoriti in quanto detentori del record olimpico e due volte campioni del mondo, ma nel periodo antecedente ai Giochi di Londra le loro prestazioni non erano state costanti. Hanno raggiunto la finale con le spalle al muro e nonostante il ruggito di Eton Dorney, non sono riusciti a superare i loro rivali danesi in un'epica lotta di sei minuti sotto la pressione del pubblico. Ci è voluto molto tempo, afferma Mark, per riuscire riprendersi da quell'argento, dopo aver perso per 0,61 secondi, essere stato aiutato a scendere a terra da Redgrave e aver ammesso in un'intervista televisiva di aver "deluso tutti".

Guarda l'emozionante intervista di Mark Hunter e Zak Purchase rilasciata subito dopo aver vinto l'argento nel 2012

Terry la vedeva da un'altra prospettiva. "Vincendo l'oro e l'argento in un'Olimpiade", afferma, "speravo che Mark avesse in mano due lasciapassare che gli avrebbero aperto delle porte e lo avrebbero favorito nella vita."

"Avevo paura che Mark non riuscisse a farcela, che non fosse abbastanza bravo. Ma è andata in modo ben diverso e alla fine le persone si sentivano in soggezione con lui. Si era trattato di dargli quanto più sport possibile, sostenerlo e, se fosse diventato eccezionalmente bravo, sarebbe stato un bonus."

Gli stretti legami tra i membri della famiglia Hunter si sono rafforzati negli anni e le relazioni non hanno mai vacillato. "Quando la gente parla di idoli o modelli, per me da bambino lo sono stati mamma e papà", aggiunge Mark. "Come genitore, ora capisco. Non so come siano riusciti a fare quello che hanno fatto per permetterci di fare tutte quelle attività. Tutto il loro tempo è stato interamente dedicato a noi e per questo la mia famiglia è una parte così importante nella mia educazione."

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