Ricerca, 300.000 anni fa gli elefanti popolavano il Nord Europa

Red/Lcp

Roma, 25 mag. (askanews) - Il Dipartimento di Scienze dell'antichit della Sapienza ha partecipato al ritrovamento nel sito archeologico di Schningen in Germania di uno scheletro quasi completo di elefante preistorico, insieme a strumenti d'osso, schegge di pietra e a numerose impronte nel terreno. Resti che risalgono a 300.000 anni fa e che hanno permesso agli scienziati di ricostruire lo scenario del nord Europa del tempo.

Schningen, in Germania, senz'ombra di dubbio uno dei siti dell'et della pietra pi importanti al mondo. In passato ha gi fornito importanti informazioni sulla flora, la fauna e sulle specie umane e animali che popolavano la Terra 300.000 anni fa, durante il Pleistocene. Oggi - informa la Sapienza - un team di ricercatori, guidato dall'italiano Jordi Serangeli e da Nicholas Conard, dell'Universit di Tbingen e del Dipartimento di Scienze dell'antichit della Sapienza, ha ritrovato uno scheletro quasi intero di elefante insieme a resti di strumenti litici utilizzati probabilmente per cibarsene, e, a pochi metri di distanza, delle impronte di un piccolo gruppo di elefanti.

Lo studio, pubblicato sulla rivista tedesca "Archologie in Deutschland", conferma come quelle terre, nonostante il clima piuttosto simile a quello attuale, fossero abitate al tempo da molti animali selvatici che oggi considereremmo in gran parte esotici, quali cavalli, leoni, tigri dai denti a sciabola e persino grossi elefanti. Infatti, - sottolinea Sapienza - sebbene il sito si trovi nell'Europa centro-settentrionale, i ricercatori hanno escluso che si trattasse di un mammut, ma bens di un Palaeoloxodon antiquus, un tipo di elefante con le zanne dritte, identificato anche in molti siti in Italia, confermando che la specie non fosse diffusa solo in ambienti caldi, ma anche molto pi a nord.

L'elefante rinvenuto a Schningen mor 300.000 anni fa, probabilmente per cause naturali, sulla sponda di un antico lago che occupava la zona durante il Pleistocene. Le analisi archeozoologiche hanno confermato che si tratta dello scheletro di un elefante anziano, forse di una femmina, alto pi di 3 metri e pesante quasi sette tonnellate, con zanne lunghe oltre due metri. L'esemplare antico era pi grande di un elefante africano dei nostri giorni.

Il fatto che questi animali popolassero l'area, stato confermato anche dalle decine di impronte fossili ritrovate a circa 100 metri dallo scheletro. "Un branco di elefanti giovani e adulti, deve essere passato di qui - spiega Flavio Altamura della Sapienza, responsabile dell'analisi e dell'interpretazione delle tracce - I pesanti animali camminavano lungo la riva dell'antico lago e le loro zampe sono affondate nel fango e nella torba, lasciando delle depressioni circolari con un diametro massimo di 60 cm. Grazie all'eccezionale stato di conservazione del materiale organico nel sito di Schningen, abbiamo addirittura rinvenuto nelle impronte alcuni frammenti di legno schiacciati dal peso degli elefanti".

Lo scheletro dell'elefante, trovato nell'antico lago, era conservato in maniera straordinaria, permettendo agli archeologi di identificare chiaramente entrambe le zanne, la mandibola completa, le vertebre, le costole, tre degli arti e addirittura tutte e cinque le ossa che sorreggono la lingua (le ossa ioidi).

I segni conservati nelle ossa dell'elefante hanno permesso di capire che vari animali carnivori si cibarono della carcassa e che anche l'Homo heidelbergensis, nostro antenato, ne approfitt: 30 schegge di selce e due ossa, di cui una sicuramente di cervo, sono state rinvenute intorno allo scheletro e alcune tra le ossa dell'elefante. I cacciatori del Paleolitico sono intervenuti sulla carcassa, usando le schegge per tagliare carne, grasso e tendini, e probabilmente hanno utilizzato altri strumenti ossei per riaffilare gli strumenti litici.